Los esquifes de pesca en Terranova – Mark Kulansky

The Fog Warning, 1885, Museum Of Fine Arts, Boston. Google Art Project

The Fog Warning, Homer Winslow, 1885, Museum Of Fine Arts, Boston. Google Art Project


comillasDesde el siglo XVII hasta los años 30 del siglo XX, la forma habitual de pescar el bacalao y otros peces de los fondos oceánicos era acudir a los Grandes Bancos en una nave y descolgar de ésta una serie de pequeños esquifes con tripulaciones de dos hombres. Los portugueses, que tenían muy mala reputación en los Grandes Bancos por la dureza de sus condiciones de trabajo, utilizaban esquifes de un solo hombre. Los europeos cruzaban el océano en grandes barcos construidos para que tuvieran grandes espacios en cubierta y en las bodegas, mientras que los pescadores de Nueva Inglaterra y de Nueva Escocia salían en goletas que podían volver a la orilla rápidamente para desembarcar el pescado; sin embargo, todos los esquifes eran iguales, barcas de siete metros de eslora, sin cubierta. Por lo general, sus tripulantes empleaban remos y, en ocasiones, una vela auxiliar, pero ésta tenían que aportarla ellos. A menudo, los pescadores o sus esposas las confeccionaban a base de sacos de harina cosidos unos a otros.
A veces, en la competencia que establecían entre ellos, los pescadores se dirigían en secreto hacia caladeros que habían descubierto. Muchos tripulantes de los esquifes se hab ahogado o han muerto de hambre o de sed tras perderse en la niebla, mientras buscaban un barco nodriza en un mar desierto. Siempre intentaban seguir pescando hasta que la barca estaba llena de capturas. Cuanto más pescado sacaba la tripulación, menos marineros hacían la ruta del esquife. En ocasiones éste llevaba tanta carga, que apenas era precisa una pequeña cantidad de agua procedente de una ola que lamiera el costado de la minúscula embarcación para que ésta se fuera a pique con el pescado y los tripulantes.
René Convenant, uno de los últimos tripulantes de esquife bretones, escribió acerca de la muerte de su padre:

Mi padre desapareció bajo 60 metros de frías aguas de Terranova. Tal vez fue víctima de alguna ola un poco más fuerte que las demás cuando iba en un esquife cargado de pescado hasta la borda. La frágil barca estaba llena de hielo y, lastrados por las botas y los trajes de hule, mi padre y su compañero, un muchacho de apenas 22 años, se hundieron al instante. Una muerte espantosa, sin testigos, entre la niebla que, como algodón, amortigua todo sonido. Como una pesadilla de la que no hay despertar. […]
“Conocí bien a tu padre. Era un buen piloto de esquifes”. Ésta era la única oración fúnebre por el marinero perdido que otro marinero, el padre Louis, murmuró muchos años después, cuando lo interrogué acerca de la trágica desaparición de mi padre.

Las penalidades y la valentía de los hombres de los esquifes eran legendarias entre la gente de mar del Atlántico Norte. […] el más famoso de estos marineros en la zona fue Howard Blackburn, que llegó a Gloucester (Massachusetts) como inmigrante. El 23 de enero de 1883 Blackburn y su compañero se apartaron de la nave nodriza en se esquife a fuerza de remos, para dedicarse a la pesca de hipogloso y se perdieron en una tormenta de nieve. Su compañero murió congelado, pero Blackburn cerró los dedos en torno a los remos para poder seguir impulsándose mucho después de haber perdido la sensibilidad en las manos. Remó 100 millas y alcanzó Terranova con el cadaver helado de su camarada en la popa. Aunque el terrible trance le costó todos los dedos de las manos y la mayoría de los dedos de los pies, continuó saliendo al mar en chalupas preparadas para su minusvalía, estableció un récord en la travesía en solitario entre Gloucester y Lisboa (que recorrió en 39 días) e incluso recorrió la costa de Florida a remo, las las palas atadas con cinchas a sus muñecas.

El bacalao
Mark Kurlansky

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